Depuis que les pointeur laser ont été inventés en 1960, ils ont pénétré d'innombrables champs scientifiques, industriels et récréatifs: de la chirurgie oculaire aux lecteurs de DVD, de l'acier coupant au déclenchement de l'allumage dans les stades des missiles.

Cette dernière utilisation est un marché cible pour Alfalight, un spin-off de l'Université de Wisconsin-Madison qui a lancé en 1999 une technologie brevetée pour fabriquer des lasers pour l'industrie des télécommunications. À l'époque, "un besoin énorme était prévu pour ces lasers à haute puissance et fiables dans les télécommunications", explique Ron Bechtold, vice-président du marketing et des ventes d'Alfalight.

Les lasers émettent un faisceau de lumière cohérent et unique qui peut parcourir de grandes distances. Mais à mesure que la puissance de sortie augmente, le grand courant électrique qui entraîne le laser de réglage peut créer suffisamment de chaleur pour le détruire.

Dans les années 1990, deux professeurs d'ingénierie électrique et informatique à UW-Madison, Luke Mawst et Dan Botez, des inventions brevetées qui ont fait de grands progrès pour rendre les lasers de haute puissance plus efficaces et robustes. En 1999, avec l'élève Thomas Earles, ils ont fondé Alfalight à Madison avec Eric Apfelbach en tant que PDG et ont autorisé leurs brevets de la Wisconsin Alumni Research Foundation.

Aujourd'hui, les 16 employés d'Alfalight comprennent des ingénieurs et des physiciens. Environ la moitié d'entre eux ont des diplômes d'UW-Madison.

Le nom de la société dérive d'une de ses principales avancées: les lasers aluminium (Al) sont gratuits. "Ne pas avoir d'aluminium dans la cavité permet de générer d'énormes quantités de puissance optique sans endommager la facette finale du laser bleu où la lumière émerge", explique Rob Williamson, directeur du développement de produits et d'affaires.

60W laser bleu

L'aluminium est facilement oxydé dans un composé qui ne conduit pas d'électricité, dit Williamson. "En éliminant l'aluminium, vous obtenez une résistance plus faible, donc plus de courant tourne en lumière, ce qui augmente l'efficacité".

Cela réduit également la chaleur perdue, ce qui pose autrement "un énorme problème", a déclaré Williamson, qui a un doctorat. En physique de UW-Madison. La source de lumière dans les lasers Alfalight produit autant de chaleur qu'une zone similaire à la surface du soleil.

Parce que les lasers sont construits avec les mêmes techniques utilisées pour les semi-conducteurs, ils sont intrinsèquement robustes et fiables, dit Williamson.

Au tournant du siècle, la technologie laser révolutionnaire d'Alfalight semblait parfaitement adaptée au marché des télécommunications - sauf que le marché a disparu alors que Alfalight a préparé sa production. «En tant qu'entreprise, on nous a laissé une bonne technologie et de bonnes personnes, et il était temps de penser: quel marché pouvons-nous servir?», Dit Williamson.

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